An Interview with Francis Brunn

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Considered one of the best jugglers of all time, along with Rastelli, Cinquevalli, Jaeger, among others, Francis Brunn really rose to the top in juggling. It would be impossible to talk about him and his artistic life in an article.

Francis was born in Aschaffenburg, Germany, on November 15, 1922. His father was a three-time diving champion who also did gymnastics and acrobatics. He learned to juggle three stones in a prison camp during World War I after watching a juggler perform. Later, he taught Francis and his sister Lottie Brunn.

Lottie and Francis Brunn.

He trained as an artist at the Berlin University of Arts, making his debut in 1939. Inspired by Angelo Piccinelli and Enrico Rastelli, Francis continued to train juggling and combined it with dance and acrobatics.

His talent and fame grew and they toured Europe and later the United States. He became so important that the most important circuses and theaters in the world wanted him in their shows. He performed, for example, for the Queen of England, and US President Dwight D. Eisenhower. Further, he shared the stage with The Beatles, Frank Sinatra, Dean Martin, Sammy Davis Jr. and Elvis Presley, among others.

Entertainment businessmen heralded him as “the greatest juggler of all time,” and perhaps that was not an exaggeration. Brunn created unique tricks. He was the first juggler to combine juggling and dance, which opened the minds of many jugglers. He set, in his youth, the ten-year-old world record. He made the “Brunn finish” popular (although Angelo Picinelli claims it to be his).

Brunn finish.

Francis Brunn died on May 28, 2004, from complications following heart surgery.

The following is a summary of an extensive interview that Gene Jones, IJA President at the time, conducted for the IJA newsletter in May 1981. Knowing our history as jugglers is important to contributing to the future of our genre.

Geno: What were the circumstances under which you started juggling?

Brunn: My father was in a French prison camp in World War I. From behind barbed wire he saw a circus juggler warming up, and out of boredom he took three stones and tried it. Later, he showed me how using oranges. He was a champion diver and also gave me instruction in diving, acrobatics and gymnastics.

Geno: How old were you then?

Brunn: I was very young. I went to Performing Arts School in Berlin to learn more acrobatics and do some wrestling. A friend of mine took me to watch a juggler practicing, and I remembered then that my dad had shown me juggling before. That was when I really got started. The first juggler I ever saw was Angelo Picinelli – a great Italian juggler in his time. I was fascinated by him and then read about Enrico Rastelli. I also learned about balancing the ball from playing soccer when I was in school in Germany.

Geno: Were you totally sell-inspired once you got interested in juggling?

Brunn: Actually, I had no official teacher, and was largely self-taught. I used to spend hours at it. I was very inspired watching movies of Rastelli and reading the book on him called “The Miracle of the Dancing Balls” by A. H. Kober. Years later I tried to find my own style and tricks. My father helped me in the beginning, too. He influenced me, but never pushed me. Nobody had to because I loved it. I still love it today because there are so many things to learn. Juggling is limitless. My imagination is the only limit, and it is still lively!

Geno: When did you first start supporting yourself by juggling? Did you do other things first?

Brunn: My father owned a couple of restaurants at that time and I really didn’t juggle to support myself because there was no need to. I learned juggling because I thought it was fascinating.

Geno: I notice that when you rehearse you do each part of your act for a certain amount of time rather than just randomly practicing. Is that how you practice?

Brunn: I do have a particular way of warming up. But what works for me doesn’t work for everybody else. I work like this: I practice the act methodically, but for the half-hour before the performance I do absolutely nothing – just put on my make-up and stretch. I do very little juggling before going on stage so I am almost fresh when I get out there. I know many people who almost juggle themselves onto the stage, though. My sister, Lottie, practices until the last moment. Everybody has a different way of warming up. I think it is just what you get used to.

Geno: A few years ago you had an operation and were not able to work. What happened?

Brunn: My problem started in 1970 when I had an accident on stage. The stage manager forgot to lower the stage at the Lido in Paris. I suffered a hip injury and was out of the show for 10 days. That was the beginning. I worked with pain for six years, then stopped working to have an operation. I didn’t know for 18 months if the operation would be successful and neither did the doctor. I wasn’t able to put my leg down, so I rehearsed sitting in chairs. The only thing I could keep in condition were my neck muscles which I use a lot.

Geno: What was the first show like when you returned?

Brunn: I was not ready. I should not have done it really, but it was a terrific thrill. I was very happy to work again, but something was wrong. I had to have another operation. They had installed metal inside my hip, and it created friction. I went back to France to have the metal removed and had to stop working again for a couple of months. Then I had two wrist operations for pinched nerves from walking on crutches. Let me tell you something. After having these operations I’m happy just to be walking!

Geno: How about your headpiece and mouthpiece?

Brunn: My father made the first type for me. But I have a cousin who works for Mercedes Benz in Germany who makes the ball bearings for the steering wheels. He made me some very good sticks. My hoops are Plexiglas, which I have used since Plexiglas first came into existence. I used to do eight, nine and ten hoops but stopped because the weight made my arms tire too quickly.

Geno: You must be very attached to those props.

Brunn: I never leave them alone, especially when traveling. The first bad experience I ever had was when I flew from Germany to Spain. It was the first time I ever flew and I didn’t let the air out of the balls. When I arrived all the balls had blown up and broken just like eggs. So I learned my lesson!

Geno: Do you fully inflate the rubber balls you use in the act?

Brunn: Some of them are very hard. Some are very soft. When I come to the end of my act I am perspiring a lot. My hands get slippery, so I use softer balls then. Mostly I prefer a hard ball because it is easier to handle and control.

Geno: How about the foot balancing. You seem to balance objects on the outside of your foot.

Brunn: A little on the outside. That’s how I learned it. I have a light shoe like a ballet shoe and find the best service there. Otherwise the big toe would be in the way.

Geno: I am curious about your family. Have you always traveled with them?

Brunn: My wife assists me with the act. My son Rafael is six. Sometimes I take him with me but my daughter, Christina, always goes.

Francis Brunn and his wife Nathalie Enterline.

Geno: What do you think of juggling competitions?

Brunn: They are not for me. For myself, juggling is an art form. It is not a thing of doing tricks or juggling so many. There has to be more to it. It is a way of saying something and being involved in what you are doing.

Geno: What do you think of performing on television?

Brunn: There is too much television. It is very hard, if you travel to different countries and watch television you realize it is ridiculous. I have experienced that many untalented people become stars on television – it has probably been said before but there is still truth to it – if you are clever, television may kill you. If you have no talent, you can just stand there and talk. Look how long Ed Sullivan lasted.

Geno: Many people are fighting to get on television. Is it good for the career of a juggler who has an eight-minute act?

Brunn: It will kill you unless you have a story.

Geno: What is your opinion on the future of juggling? Can it ever achieve prominence to the extent that jugglers will be known by their names?

Brunn: The way things are going I think it is getting worse. There are not enough places to work. There are no places for an act to get ready because there are no more variety houses or cabarets. I hope that some day they will come back because I think there is room for them. People are getting tired of too much flash. Today you have to have an act that is ready. Most people don’t know what is good and what is bad today because there is so much junk on television. This is my opinion. But people like Kris Kremo and Rudy Horn took a long time to make names for themselves, they have sustained themselves over so many years and played the best places in the world over and over again because they had something special.

Francis and Muhamad Ali.

Geno: Are there things you haven’t done that you are looking forward to? Are there places you haven’t played? I know you have performed all over the world.

Brunn: Some day I would like to do my act with no one applauding until the end, like in the ballet. This is to me very interesting. It is also very difficult unless you do it in such a way that people are spellbound by what you are doing. In a nightclub, people are drinking and noisy. When I was with Danny Kaye in Australia, we had a terrific audience. I found myself wanting to change the music, props and act to just one piece and have the people be so fascinated that they wouldn’t even applaud. That would be the ultimate!

Also, I would like to go to Russia. I was at the Lido in Paris and the Moscow Circus came to see me. Their impresario came back and asked me if I would like to perform in Russia, but because of the surgery it never materialized. I would like also to put together a package with some friends who I think are the best in each of their fields. Each act would be presented as part of a story. Perhaps we would begin in Germany, in my home town Aschaffenburg. If possible I would like to start there and then bring the show back to America. I think it would be different since it would have a story. You cannot present it like vaudeville, you know, just one act after another.

Geno: Do you have the desire to teach juggling? If so, would you prefer to have a number of students or just one disciple?

Brunn: Teaching is not for me. I think I would be the worst teacher!

Una entrevista a Francis Brunn

Considerado como uno de los mejores malabaristas de todos los tiempos, al lado de Rastelli, Cinquevalli, Jaeger, entre otros, Francis Brunn realmente llegó a lo alto en el malabarismo. Sería imposible hablar sobre él y su vida artística en un artículo.

Francis nació en Aschaffenburg, Alemania, el 15 de noviembre de 1922. Su padre fue tres veces campeón de clavados y también hacía gimnasia y acrobacias. Aprendió a hacer malabares con tres piedras en un campo de prisioneros, durante la primera guerra mundial, luego de ver los calentamientos de un malabarista. Después, le enseñó a Francis y a su hermana Lottie Brunn.

Lottie y Francis Brunn.

Se formó como artista en la Universidad de artes de Berlín, y debutó en 1939. Inspirado por Angelo Piccinelli y Enrico Rastelli, Francis continuó entrenando malabares y los combinó con la danza y la acrobacia. 

Su talento y fama fueron creciendo y salió de gira por Europa; luego, por Estados Unidos. Llegó a ser tan importante que los principales circos y teatros del mundo lo querían dentro del espectáculo. Actuó, por ejemplo, para la Reina de Inglaterra, Dwight D. Eisenhower; y compartió escenario con The Beatles, Frank Sinatra, Dean Martin, Sammy Davis Jr. y Elvis Presley, entre otros.

Los empresarios del entretenimiento lo anunciaban como “el mejor malabarista de todos los tiempos”, y tal vez no era una exageración. Brunn creó trucos únicos. Fue el primer malabarista en combinar malabares y danza, lo que abrió la mente a muchos malabaristas. Estableció, en su juventud, el récord mundial de diez aros. Hizo popular el “Brunn finish” (aunque Angelo Picinelli lo reclama de su propiedad).

Brunn finish.

Francis Brunn murió el 28 de mayo de 2004, a causa de complicaciones luego de una cirugía cardiaca. 

Lo siguiente es un resumen de una extensa entrevista que realizó Gene Jones, presidente del a IJA en ese momento, para el boletín de la IJA en mayo de 1981. Es importante conocer nuestra historia como malabaristas para contribuir al futuro de nuestro género.

Geno: ¿ Cuáles fueron las circunstancias en las que empezaste a hacer malabares?

Brunn: Mi padre estuvo en un campo de prisioneros francés en la Primera Guerra Mundial. Desde detrás de un alambre de púas vio a un malabarista de circo calentando, y por aburrimiento tomó tres piedras y lo intentó. Más tarde, me mostró cómo usar naranjas. Fue campeón de clavados y también me dio instrucción en clavados, acrobacias y gimnasia.

Geno: ¿ Qué edad tenías entonces?

Brunn: Yo era muy joven. Fui a la Escuela de Artes Escénicas de Berlín para aprender más acrobacias y hacer algo de lucha libre. Un amigo mío me llevó a ver a un malabarista practicar y entonces recordé que mi papá me había enseñado a hacer malabares antes. Fue entonces cuando realmente comencé. El primer malabarista que vi fue Angelo Picinelli, un gran malabarista italiano de su época. Me fascinó y luego leí sobre Enrico Rastelli. También aprendí a equilibrar el balón jugando al fútbol cuando estaba en la escuela en Alemania.

Geno: ¿ Estabas totalmente inspirado en vender una vez que te interesaste en los malabares?

Brunn: En realidad, no tuve un maestro oficial y fui en gran parte autodidacta. Solía ​​pasar horas en eso. Me inspiré mucho viendo películas de Rastelli y leyendo el libro sobre él llamado “El milagro de las bolas danzantes” de AH Kober. Años más tarde, traté de encontrar mi propio estilo y trucos. Mi padre también me ayudó al principio. Me influenció, pero nunca me empujó. Nadie tenía que hacerlo porque me encantaba. Todavía me encanta hoy porque hay tantas cosas que aprender. El malabarismo es ilimitado. ¡Mi imaginación es el único límite, y todavía está viva!

Geno: ¿ Cuándo empezaste a mantenerte haciendo malabares? ¿Hiciste otras cosas primero?

Brunn: Mi padre era dueño de un par de restaurantes en ese momento y realmente no hacía malabarismo para mantenerme, porque no había necesidad de hacerlo. Aprendí a hacer malabares porque pensé que era fascinante.

Geno: Me doy cuenta de que cuando ensayas haces cada parte de tu acto durante una cierta cantidad de tiempo en lugar de practicar al azar. ¿Es así como prácticas?

Brunn: Tengo una forma particular de calentar. Pero lo que funciona para mí no funciona para todos los demás. Trabajo así: practico el acto metódicamente, pero durante la media hora antes de la actuación no hago absolutamente nada, solo me maquillo y me estiro. Hago muy pocos malabares antes de subir al escenario, así que estoy casi fresco cuando salgo. Sin embargo, conozco a muchas personas que casi hacen malabares con ellas mismas en el escenario. Mi hermana, Lottie, práctica hasta el último momento. Todo el mundo tiene una forma diferente de calentar. Creo que es justo a lo que te acostumbras.

Geno: Hace unos años te operaron y no pudiste trabajar. ¿Qué pasó?

Brunn: Mi problema comenzó en 1970 cuando tuve un accidente en el escenario. El director de escena se olvidó de bajar el escenario del Lido de París. Sufrí una lesión en la cadera y estuve fuera del programa durante 10 días. Ese fue el comienzo. Trabajé con dolor durante seis años, luego dejé de trabajar para operarme. No supe durante 18 meses si la operación sería exitosa y el médico tampoco. No pude bajar la pierna, así que ensayé sentado en sillas. Lo único que pude mantener en forma fueron los músculos de mi cuello que uso mucho.

Geno: ¿ Cómo fue el primer show cuando regresaste?

Brunn: No estaba listo. Realmente, no debería haberlo hecho, pero fue una emoción tremenda. Estaba muy feliz de volver a trabajar, pero algo andaba mal. Tuve que tener otra operación. Habían instalado metal dentro de mi cadera y creaba fricción. Regresé a Francia para que me quitaran el metal y tuve que dejar de trabajar nuevamente por un par de meses. Luego, tuve dos operaciones de muñeca por nervios pellizcados por caminar con muletas. Déjame decirte algo. ¡Después de tener estas operaciones estoy feliz solo de estar caminando!

Geno: ¿Qué hay de tu casco y tu boquilla?

Brunn: Mi padre me hizo el primer tipo. Pero tengo un primo que trabaja para Mercedes Benz en Alemania que fabrica los cojinetes de bolas para los volantes. Me hizo unos palos muy buenos. Mis aros son de plexiglás, que he usado desde que se creó Plexiglás. Solía ​​hacer ocho, nueve y diez aros, pero me detuve porque el peso hacía que mis brazos se cansaran demasiado rápido.

Geno: Debes estar muy apegado a esos accesorios.

Brunn: Nunca los dejo solos, especialmente cuando viajo. La primera mala experiencia que tuve fue cuando volé de Alemania a España. Era la primera vez que volaba y no dejaba salir el aire de las bolas. Cuando llegué, todas las bolas estaban infladas y rotas como huevos. ¡Así que aprendí mi lección!

Geno: ¿Inflas completamente las pelotas de goma que usas en el acto?

Brunn: Algunos de ellos son muy difíciles. Algunos son muy suaves. Cuando llego al final de mi acto estoy sudando mucho. Mis manos se vuelven resbaladizas, entonces uso pelotas más blandas. Sobre todo prefiero una pelota dura porque es más fácil de manejar y controlar.

Geno: ¿Qué tal el equilibrio de los pies? Pareces equilibrar objetos en la parte externa de tu pie.

Brunn: Un poco por fuera. Así lo aprendí. Tengo un zapato ligero como una zapatilla de ballet y encuentro el mejor servicio allí. De lo contrario, el dedo gordo del pie estaría en el camino.

Geno: Tengo curiosidad acerca de tu familia. ¿Siempre has viajado con ellos?

Brunn: Mi esposa me ayuda con el acto. Mi hijo Rafael tiene seis años. A veces lo llevo conmigo pero mi hija, Christina, siempre va.

Francis Brunn con su esposa Nathalie Enterline.

Geno: ¿Qué piensas de las competencias de malabares?

Brunn: No son para mí. Para mí, el malabarismo es una forma de arte. No es cosa de hacer trucos o muchos malabares. Tiene que haber más. Es una forma de decir algo y de estar involucrado en lo que estás haciendo.

Geno: ¿Qué piensas de actuar en televisión?

Brunn: Hay demasiada televisión. Es muy duro, si viajas a diferentes países y ves la televisión te das cuenta de que es ridículo. He experimentado que muchas personas sin talento se convierten en estrellas de la televisión; probablemente se haya dicho antes, pero aún hay algo de verdad en ello: si eres inteligente, la televisión puede matarte. Si no tienes talento, puedes quedarte ahí y hablar. Mira cuánto duró Ed Sullivan.

Geno: Mucha gente está luchando por salir en televisión. ¿Es bueno para la carrera de un malabarista que tiene un acto de ocho minutos?

Brunn: Te matará a menos que tengas una historia.

Geno: ¿Cuál es tu opinión sobre el futuro de los malabares? ¿Podrá alguna vez alcanzar prominencia hasta el punto de que los malabaristas sean conocidos por sus nombres?

Brunn: Tal como van las cosas, creo que está empeorando. No hay suficientes lugares para trabajar. No hay lugares para preparar un acto porque ya no hay casas de variedades ni cabarets. Espero que algún día vuelvan porque creo que hay sitio para ellos. La gente se está cansando de demasiado flash. Hoy tienes que tener un acto que esté listo. La mayoría de la gente no sabe lo que es bueno y lo que es malo hoy en día porque hay mucha basura en la televisión. Esta es mi opinión. Pero a personas como Kris Kremo y Rudy Horn les tomó mucho tiempo hacerse un nombre, se han sostenido durante tantos años y tocaron en los mejores lugares del mundo una y otra vez porque tenían algo especial.

Francis y Muhamad Ali. 

Geno: ¿Hay cosas que no has hecho y que esperas con ansias? ¿Hay lugares en los que no has tocado? Sé que has actuado en todo el mundo.

Brunn: Algún día me gustaría hacer mi número sin que nadie aplaudiera hasta el final, como en el ballet. Esto es para mí muy interesante. También es muy difícil a menos que lo hagas de tal manera que la gente quede fascinada con lo que estás haciendo. En un club nocturno, la gente bebe y es ruidosa. Cuando estaba con Danny Kaye en Australia, teníamos una audiencia excelente. Me encontré queriendo cambiar la música, la utilería y el acto a una sola pieza y hacer que la gente estuviera tan fascinada que ni siquiera aplaudieran. ¡Eso sería lo máximo!

Además, me gustaría ir a Rusia. Estaba en el Lido de París y vino a verme el Circo de Moscú. Su empresario volvió y me preguntó si me gustaría actuar en Rusia, pero debido a la cirugía nunca se materializó. También me gustaría armar un paquete con algunos amigos que creo que son los mejores en cada uno de sus campos. Cada acto sería presentado como parte de una historia. Tal vez comenzaríamos en Alemania, en mi ciudad natal, Aschaffenburg. Si es posible, me gustaría comenzar allí y luego traer el espectáculo de regreso a Estados Unidos. Creo que sería diferente ya que tendría una historia. No puedes presentarlo como vodevil, ya sabes, solo un acto tras otro.

Geno: ¿Tienes el deseo de enseñar malabares? Si es así, ¿preferirías tener varios estudiantes o solo un discípulo?

Brunn: La enseñanza no es para mí. ¡Creo que sería el peor maestro!

Soy un malabarista deportivo. Tengo la maravillosa oportunidad de escribir para eJuggle. Me gusta la historia, la historia militar, la filosofía, la poesía, las historias raras, y las historias de terror y de horror.

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