Jugglers in the First World War – Part I

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Juggler entertaining the Women’s Army Auxiliary Corps on the British West Front in France. Photo: David McLellan.

The First World War brought with it a great tragedy for the circus arts of the time. The owners of the circuses were severely affected. Many of them had to leave everything to enlist in the ranks of the Army. Jugglers, acrobats, circus equestrians, and other circus artists, left their jobs to collaborate in the war. Several circuses donated horses to regiments or cavalry battalions; others gave materials such as iron, copper, aluminum, etc., for the manufacture of weapons.

In those times, the nations in conflict needed personnel of all type: young people, adults, old men, with or without experience, in battle. Having a large number of soldiers is a crucial tactic to win the war. That’s why, in countries like France, Germany, and others, their recruitment included many jugglers from fairs, street jugglers, or independent artists.

In the Army, some of these circus artists were sent to military units according to their abilities: some trapeze artists were transferred to air reconnaissance units in the air force; Equestrians or animal tamers were in cavalry battalions; jugglers or acrobats (due to the excellent physical condition) worked in infantry platoons.

In times of relative calm, in the trenches, when tactics were fed back and the soldiers enjoyed a short break, the circus performers entertained the soldiers, non-commissioned officers and officers. Those shows that they did served in a certain way to alleviate a little the post-traumatic stress suffered by many soldiers, due to the war.

After the First World War, the economies of the countries that were in conflict were seriously affected; high inflation caused the economy to skyrocket. As a result, unemployment figures reached numbers never seen before. For that reason, for many soldiers, the theme of having a circus was striking. Several officers, who had the opportunity to attend or see a circus show, decided to venture into show business: they had a military pension and circus friends to work with. It is known that, since the war, some circus businessmen bought horses from the Army and used them in the shows.

Several of the new circus owners of the time went bankrupt. Owning a circus in the early twentieth century and post-war meant a risk. Few people had the privilege of entering a circus; the countries involved in the conflict could not help the entertainment industry. Other circus businessmen could go on tour and thus managed to have a relatively good circus.

The war ended the circus careers of many artists: some had to dedicate themselves to other tasks due to the serious injuries that the war left them; others ended up living in the streets, barely surviving on the scanty military pension to which they were entitled, but this was not enough for almost anything.

In the following articles will appear some jugglers who were on the battlefield during the First World War. There are no photographs or videos of many jugglers that you will see in the list, nor is there complete information on dates of birth or death. If you know more about them, please contact me.

Happy Ashby

He was a juggler and circus artist. Being in Beijing, it took 4 months to return to Britain after an extensive tour of some parts of China. Ashby is mentioned in the contemporary newspaper The World’s Fair, between the years 1914-1918. The date of birth and death is unknown.

Frank Foster

Photo: Foster Family.

He was born in England, in the year 1852. He was a famous equestrian and master of ceremony, but in his youth, days before the outbreak of war, he was, among other things, juggling in the George Sanger Circus. In this circus, Foster served as a master of ceremony.

When England declared war on Germany, Frank was in the hospital recovering from a leg injury. After the recovery, in April 1916, Frank enlisted in the 5th Dragon Guard of the British Army. While at the Army riding school, Frank was put to the test. Sergeant Major Coleman installed three obstacles in the test area. Many of Foster’s companions could not pass them. Foster did what he did in the circus: riding horses, crossing obstacles easily. Sergeant Major Coleman was amazed by the tricks that Frank Foster knew how to do, but he still needed to learn how to handle weapons on a horse and other military techniques.

A few months later, Frank crossed to France. That’s where, surprisingly, the British Army stopped using horses for battle, replacing them with tanks. This caused Foster’s group to be transferred to the infantry squad.

In February of 1917, Foster participated in the Battle of Vimmy Ridge, which lasted 4 days. After the conflict, Foster woke up in a French hospital, with bandages on his legs. Scared, he thought his days at the circus were over. Fortunately, a nurse explained that Frank Foster was in the hospital due to some affectation in the legs due to the strong frosts during the battle of Vimmy Ridge. While recovering, Foster entertained the injured soldiers with circus acts.

After leaving the hospital, Frank arrived in Cayaeux-sur-Me. He found an old friend: Eddie Jay, a comedian of the time. Eddie proposed to Frank to juggle a concert party. Frank agreed to act a couple of nights.

Frank went to the military hospital of Whalley Bridge, in England, in the month of April 1919, due to complications with his knee. He refused to have an operation, so he decided to leave the hospital. While packing suitcases to go home, he received a telegram from George Sanger (former Foster boss and owner of the circus George Sanger Circus) who said: “Come to Durham Immediately.”

Frank Foster wrote a couple of books titled: “Pink Coat, Spangles and sawdust: Reminiscences of Circus Life with Sanger’s Bertrum Mills and Other Circuses” and “Clowning Through.”

Walter Frampton

He was a juggler. It is believed that at the age of 28 he was sent to the Army, in 1917. His name is mentioned in the contemporary newspaper The World’s Fair, on November 11, 1917. The date of birth and death is unknown.



Malabaristas en la Primera Guerra mundial – Parte I

Malabarista entreteniendo al Cuerpo auxiliar del Ejército de mujeres. Tomada en el frente británico occidental en Francia. Foto: David McLellan.

La Primera Guerra Mundial trajo consigo una gran tragedia para las artes circenses de la época. Los propietarios de los circos se vieron gravemente afectados. Muchos de ellos tuvieron que dejar todo para enlistarse en las filas del Ejército. Malabaristas, acróbatas, ecuestres circenses, y demás artistas de circo, dejaron sus trabajos para colaborar en la guerra. Varios circos donaron caballos a los regimientos o batallones de caballería; otros dieron materiales como hierro, cobre, aluminio, etc., para la elaboración de armas.

En aquellos tiempos, las naciones en conflicto necesitaban personal de todo tipo: jóvenes, adultos, ancianos, con o sin experiencia en batalla. Tener un gran número de soldados es una táctica crucial para ganar la guerra. Por eso, en países como Francia, Alemania,  y otros, reclutaron a muchos malabaristas de las ferias, malabaristas callejeros o artistas independientes.

Ya en el Ejército, algunos de estos artistas de circo fueron enviados a unidades militares según sus habilidades: algunos trapecistas fueron trasladados a unidades de reconocimiento aéreo en la fuerza aérea; los ecuestres o domadores de animales estuvieron en batallones de caballería; malabaristas o acróbatas (debido al excelente estado físico) se desempeñaron en pelotones de infantería.

En épocas de relativa calma, en las trincheras, cuando se retroalimentaban las tácticas y los soldados disfrutaban de un breve descanso, los artistas de circo entretenían a los soldados, suboficiales y oficiales. Esos shows que hacían sirvieron de cierto modo para aliviar un poco el estrés postraumático que sufrieron muchos militares, debido a la guerra.

Terminada la Primera Guerra Mundial, las economías de los países que estuvieron en conflicto se vieron gravemente afectabas; la inflación elevada ocasionó que la economía se disparara. Como consecuencia, las cifras de desempleo llegaron a números jamás vistos. Por eso, para muchos soldados, el tema de tener un circo les fue llamativo. Varios oficiales, que tuvieron la oportunidad de asistir o ver algún espectáculo de circo, decidieron incursionar en el negocio del espectáculo: tenían una pensión militar y amigos circenses para trabajar. Se conoce que, ya en posguerra, algunos empresarios de circo le compraron caballos al Ejército y los usaron en los espectáculos.

Varios de los nuevos propietarios de circos de la época quebraron. Ser dueño de un circo a inicios del siglo XX, y en posguerra significaba un riesgo: pocas personas tenían el privilegio de entrar a un circo; los países involucrados en el conflicto no podían ayudar a la industria del espectáculo. Otros empresarios circenses pudieron irse de gira y así lograron tener un circo relativamente bueno.

La guerra terminó con la carrera circense de muchos artistas, algunos tuvieron que dedicarse a otras labores debido a las graves heridas que la guerra les dejó; otros terminaron viviendo en las calles, apenas sobreviviendo de la escasa pensión militar a la que tenían derecho, pero esta no alcanzaba para casi nada.

En los siguientes artículos aparecerán algunos malabaristas que estuvieron en el campo de batalla durante la Primera Guerra Mundial. No existen fotografías o videos de muchos malabaristas que verás en el listado, tampoco hay información completa sobre fechas de nacimiento o fallecimiento. Si conoces más sobre ellos, por favor comuníquese conmigo.

Happy Ashby

Fue un malabarista y artista de circo. Estando en Pekín, le tomó 4 meses regresar a Gran Bretaña después de una extensa gira por algunos lugares de China. Ashby es mencionado en el periódico contemporáneo The World’s Fair, entre los años 1914-1918. Se desconoce fecha de nacimiento y fallecimiento.

Frank Foster

Nació en Inglaterra, en el año 1852. Frank fue un famoso ecuestre y maestro de ceremonia, pero en su juventud, días antes de estallar la guerra, hacía, entre otras cosas, malabares en George Sanger Circus. En este circo, Foster se desempeñó como maestro de ceremonia.

Cuando Inglaterra le declaró la guerra a Alemania, Frank estaba en el hospital recuperándose de una lesión en la pierna. Luego de la recuperación, en abril de 1916, Frank se enlistó en la 5ª Guardia del Dragón del Ejército británico. Estando en la escuela de equitación del Ejército, Frank fue puesto a prueba. El Sargento Mayor Coleman instaló tres obstáculos en la zona de pruebas. Muchos compañeros de Foster no pudieron pasarlos. Foster solo hizo lo que hacía en el circo: montar a caballo, cruzando los obstáculos fácilmente. El Sargento Mayor Coleman quedó asombrado con los trucos que Frank Foster sabía hacer, pero le faltaba aprender el manejo de armas encima de un caballo y otras técnicas militares.

Unos meses después, Frank cruzó a Francia. Allí fue donde sorpresivamente el Ejército británico dejó de usar caballos para la batalla, reemplazándolos por algunos tanques. Esto ocasionó que al grupo de Foster lo trasladaran al escuadrón de infantería.

En febrero de 1917, Foster participó en la batalla de Vimmy Ridge, que duró 4 días. Terminado el conflicto,despertó en un hospital francés, con vendas en las piernas. Asustado, creyó que sus días en el circo habían terminado; afortunadamente una enfermera explicó que Frank Foster estaba en el hospital debido a algunas afectaciones en las piernas debido a las fuertes heladas durante la batalla de Vimmy Ridge. Mientras la recuperación, Foster entretenía con actos circenses a los soldados heridos.

Al salir de hospital, Frank llegó a Cayaeux-sur-Me, Francia. Se encontró con un viejo amigo: Eddie Jay, un comediante de la época. Eddie le propuso a Frank hacer malabares para una fiesta de conciertos. Frank aceptó actuar un par de noches.

Frank fue al hospital militar de Whalley Bridge, en Inglaterra, en el mes de abril del año 1919, debido a complicaciones en la rodilla. Foster se negó a realizarse una operación, entonces decidió irse del hospital. Mientras empacaba maletas para irse a casa, recibió un telegrama de George Sanger (antiguo jefe de Foster y propietario de George Sanger Circus) que decía: “Ven a Durham Inmediatamente”.

Frank Foster escribió un par de libros titulados: “Pink Coat, Spangles and sawdust: Reminiscences of Circus Life with Sanger’s Bertrum Mills and Other Circuses” (por su traducción: Capa rosa, lentejuelas y aserrín: reminiscencias de la vida del circo con Bertrum Mills y otros circos de Singer)   y “Clowning Through” (por su traducción: payasadas a través).

Walter Frampton

Fue un malabarista. Se cree que a la edad de 28 años fue enviado al Ejército, en el año 1917. Su nombre es mencionado en el periódico contemporáneo The World’s Fair, el 11 de noviembre del año 1917. Se desconoce fecha de nacimiento y fallecimiento.

Soy un malabarista deportivo. Tengo la maravillosa oportunidad de escribir para eJuggle. Me gusta la historia, la historia militar, la filosofía, la poesía, las historias raras, y las historias de terror y de horror.

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