Jugglers in the war in Ethiopia and Angola

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Cuban troops with Cuban artists.

To contextualize, I will give a brief summary of the Angolan and Ethiopian civil wars. This, in order to give a clearer idea and set the scene through which the artists I will talk about passed.

The civil war in Angola was the longest conflict in Africa. It started after tensions between two Angolan independence movements. A movement called MPLA (Popular Movement for the Liberation of Angola), supported mainly by the Soviet Union; against the UNITA (National Union of Angolan Workers) movement, supported by the United States and others.

The Ethiopian civil war began with the overthrow of the Emperor Haile Selassie, and ended with the fall of the communist regime in 1991. Similarly, movements such as the EPRP (Ethiopian People’s Revolutionary Party) clashed in that war, supported by United States and the United Kingdom against The People’s Democratic Republic of Ethiopia, backed by the Soviet Union, North Korea, and Cuba.

What do both wars have in common? Despite the fact that there are two conflicts within the framework of the Cold War, it is evident that Cuba supported these socialist movements with many weapons and soldiers. One form of support and encouragement to the troops (Cuban and Ethiopian and Angolan), was the sending to these African countries groups of Cuban artists, including jugglers.

This group was called the Artistic Ensemble of the Revolutionary Armed Forces. Its main function was to provide shows to all Cuban soldiers who were on duty in “defense of the homeland.” Artists such as Orquesta Van Van, Arturo Sandoval, Liuba María Evia, and the duo of jugglers made up of the juggler and ventriloquist Narciso Alfonso, and the juggler Margery Monte de Oca belonged to the group.

 

The tours of Narciso, Margery and the group in general lasted two months, then they returned to Cuba, where they had to continue with the show. In this way, Narciso, and others, paid their compulsory military service.

Narciso and Margery during the African tour.

The group was transported on Russian AN26 planes. There was no toilet on the plane, diarrhea was inevitable, so they had to replace a toilet with large oil cans.

Many times, in the middle of the show, the combat alarm sounded, and all the soldiers had to be in line and prepared for any command. The shows, now without an audience, ended. The Army gave them everything the artists needed: costume, props, musical instruments, etc.

Narciso Alfonso In Africa. 

The juggler Narciso comments: “The saddest thing was going through a store, greeting and talking to the boys. They asked us about Cuba, how Havana was and simple things; but they had been in Africa for two years, at great risk to their lives, especially due to malarial diseases. On their return, they had been attacked. It was sad.”

Narciso and Margery show to Cuban troops in the Ogaden desert. Year 1986.

 

Malabaristas en la guerra de Etiopía y Angola

Tropas cubana con artistas cubanos.

Para contextualizar, daré un breve resumen de las guerras civiles de Angola y Etiopía. Esto, con el fin de dar una idea más clara y ambientar la escena por la que pasaron los artistas de los que voy a hablar.

La guerra civil en Angola fue el conflicto más largo de África. Empezó luego de tensiones entre dos movimientos independentistas angoleños. Un movimiento llamado MPLA (Movimiento Popular para la Liberación de Angola), apoyados principalmente por la Unión Soviética; contra el movimiento UNITA (Unión Nacional de Trabajadores de Angola), apoyados por Estados Unidos y otros.

Por otro lado, la guerra civil etíope comenzó con el derrocamiento del emperador Haile Selassie, y terminó con la caída del régimen comunista en el año 1991. De igual manera, en esa guerra se enfrentaron movimientos como el EPRP (Partido Revolucionario del Pueblo Etíope) apoyados por Estados Unidos, Reino Unido; contra La República democrática popular de Etiopía, apoyada por la Unión Soviética, Corea del norte, Cuba.

¿Qué tienen en común ambas guerras? A pesar de que son dos conflictos dentro del marco de la Guerra Fría, se hace notorio que Cuba apoyó a esos movimientos socialistas con mucho armamento y soldados. Uno de los apoyos, y para animar a las tropas, tanto cubanas como etíopes y angoleñas, fue el envío a esos países africanos de un grupo de artistas de Cuba, entre ellos, malabaristas.

Este grupo se llamaba Conjunto Artístico de las Fuerzas Armadas Revolucionarias. Su función principal era brindar espectáculos a todos los soldados cubanos que estuvieran de servicio en “defensa de la patria”. Al grupo pertenecieron artistas como Orquesta Van Van, Arturo Sandoval, Liuba María Evia, y el dúo de malabaristas conformado por  el malabarista y ventrílocuo Narciso Alfonso, y la malabarista Margery Monte de Oca.

La giras de Narciso, Margery y del grupo en general duraban dos meses, luego regresaban a Cuba, donde debían seguir con el espectáculo. De esa forma, Narciso, y otros, pagaban su servicio militar obligatorio.

Narciso y Margery durante la gira por África.

El grupo era transportado en aviones rusos AN26. No había baño en el avión, la diarrea era inevitable, por lo que debieron reemplazar un sanitario con latas de aceite grande.

Muchas veces, en medio del espectáculo, sonaba la alarma de combate, todos los soldados debían estar en fila y preparados para cualquier orden.  El show quedaba sin espectadores, terminaba. El Ejército les daba todo lo que los artistas necesitaban: implementos de vestuario, instrumentos musicales.

Narciso en África. 

El malabarista Narciso comenta: “Lo más triste fue pasar por una posta, saludar y conversar con los muchachos. Nos preguntaban por Cuba, cómo estaba La Habana y cosas simples; pero llevaban dos años en África, con mucho riesgo para su vida sobre todo por las enfermedades de Malaria. Al regreso, los habían atacado. Fue triste.

Show de Narciso y Margery a tropas cubanas en el desierto de Ogaden. Año 1986.

Soy un malabarista deportivo. Tengo la maravillosa oportunidad de escribir para eJuggle. Me gusta la historia, la historia militar, la filosofía, la poesía, las historias raras, y las historias de terror y de horror.

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