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Otedama – Japanese Children’s Juggling Game

(Haz clic aquí para español.)

In Japan, there is a traditional way of juggling that is now reborn thanks to a group of people who promote its practice. Otedama is a non-competitive game in which bean-bag balls are used, usually made at home. The challenge is to test your agility by catching the most balls in one hand, while throwing one into the air, while singing Japanese children’s tunes. There are several ways to play it and countless designs to decorate your beanbags.

Otedama, which translates to “puffs, or beanbag,” is a game from the Neo-Hittite era, in the Anatolian peninsula, Asia Minor, which originated in approximately 1,200 BC. At that time, the thumb-sized sheep’s heel bone was used as a ball. They did the catch technique by scattering the bones on the ground, then throwing one into the air while grabbing as many bones as possible from the ground before the one fell from the air (similar to the game of jacks). In some countries like China, Mongolia, Australia, it is still played like this, but they use some kind of stone to replace the sheep bones.

Evidences of the history of this game are in the Museum of Anatolian Civilization, in Turkey, with the representation in the relief of the Neo-Hittite era. There are also records of the bones found in the ruins of the nomads around the Black Sea.

Photo provided by Professor Konosuke Fujimoto. Museum of Anatolian Civilization.

Sheep bones found in the Black Sea.

The researcher and former professor at the University of Kyoto, Konosuke Fujimoto, says that this game was moved to the Lydian region of the Anatolian peninsula (now Turkey) in the 5th century BC. Later, it passed through the ancient Silk Road to India and China. From there it came to Japan, in the Nara period, where it had a great acceptance. So much so that Prince Shotoku (who was regent since 593) had, at the age of six, a treasure called “Ishina Otedama:” 16 crystal balls, amber, and beans with which he played. This collection is in the National Museum in Tokyo. You can see it by clicking here.

It was at the end of the Edo period (1603-1868), Japan, when balls made of cloth and filled with beans, walnut shells, or stones began to be used. These received the name of “Ojami.” They incorporated traditional Japanese children’s songs into the game. At this time, women were, for the most part, those who practiced Otedama.

Ojami.

Its popularity rose after World War II, where women smuggled beans and other grains into ojamis to feed their children. This caused the materials to make the balls to run out. As a consequence, Otedama was gradually dying out of Japanese culture. However, a group of twenty people in Niihama, in the early 1990s, created the “Otedama Club of Japan” in order to revive that tradition throughout the country. They declared September 20 as “Otedama Game Day,” which they celebrate annually with a large convention. They have more than 1,000 members and more than 40 national and international branches.

The 16th Annual All-Japan Otedama. Photo: Culturalnews.com

Otedama can be played alone or in a group. There are two ways to play it: The first is Nagedama: it is similar to western juggling. It is played in a shower pattern, where the ojamis must follow the leading ball while singing the nursery rhymes. For beginners it is played with two balls; for the experienced with three and up to four balls.

The other way, and the most popular, is Yosedama: The player spreads five ojamis on the ground. Then he throws an ojami into the air and with the same hand catches one from the ground. The procedure is repeated, catching one ball at a time until the player has five ojamis in hand. Afterward, you must drop them and play again.

From Yosedama there are many variations. In this video a woman adds difficulty to Otedama. For example, in mode 6, she throws an ojami with her right hand and with that same hand she puts a beanbag on the back of her left hand. She continues like this until she completes the four ojamis in her hand.

Illustrations to play Otedama.

Over time, many lyrics of children’s songs have been lost to play Otedama. Japanese grandmothers are the ones who can remember some letters. A fragment of an Otedama song tells of the Russo-Japanese war of 1897:

“Ranpan exploded and

the Russo-Japanese War began.

Russian soldiers quickly escaped

(until they died), but the Japanese soldiers,

50,000 soldiers (Mikado soldiers),

they stayed behind. They killed everyone and even attacked Harbin in

the battle of July 8th. He took the head of Kuropatkin (Kuropatkin), and General Togo (Marshal) Mansai (finally a great victory)”.

Thanks to the Otedama Club of Japan, this game has been screened in various countries around the world. The most recent Otedama event was on March 27, 2021. As a consequence of the pandemic, it was held virtually.

Video prior to the celebration of Otedama Festival in March 2021.

 

 

Otedama – juego infantil japonés de malabarismo

En Japón existe una manera tradicional de malabarismo que ahora renace gracias a un grupo de personas que promueven su práctica. Otedama es un juego no competitivo en el que se utilizan pufs, o pelotas beanbag, generalmente hechas en casa. El reto consiste en poner a prueba tu agilidad al atrapar la mayor cantidad de pelotas en una mano, mientras lanzas una al aire, al momento que cantas música infantil japonesa. Existen varias maneras de jugarlo e infinidad de diseños para decorar tus pufs.

Otedama, que traduce “Pufs, o bolsa de frijoles”, es un juego milenario en la era neo-hitita, en la península anatólica, Asia Menor, de hace aproximadamente 1.200 A.C. Para ese tiempo se usó como pelota el hueso del talón de oveja del tamaño del dedo pulgar. Hacían la técnica de recolección: esparcían los huesos en el suelo, luego lanzaban uno al aire. Posteriormente debían agarrar la mayor cantidad de huesos del suelo antes de que cayera el del aire. En algunos países como China, Mongolia, Australia, todavía se juega así, pero usan algún tipo de piedra en reemplazo de los huesos de oveja.

Evidencias de la historia de este juego se encuentran en el Museo de la Civilización de Anatolia, en Turquía, con la representación en el relieve de la era neo-hitita. Así mismo hay registros de los huesos encontrados en las ruinas de los nómadas alrededor del mar negro.

Foto proporcionada por el profesor Konosuke Fujimoto. Museo de la Civilización de Anatolia.

Huesos de oveja encontrados en el Mar Negro.

El investigador y ex profesor de la Universidad de Kyoto, Konosuke Fujimoto, dice que ese juego se trasladó a la región de Lidia, península de Anatolia (ahora Turquía) en el siglo V A.C. Más tarde, pasó a través de la antigua Ruta de la Seda a India y China. De ahí llegó a Japón, en el periodo Nara, donde tuvo una gran aceptación. Tanto así que el príncipe Shotoku (quien fue regente desde el año 593) tuvo, a los seis años, un tesoro llamado “Ishina Otedama”: 16 bolas de cristal, ámbar, y frijoles con las que jugó. Esta colección se encuentra en el Museo Nacional en Tokio. Puedes verla dando clic aquí.

Fue al final del periodo Edo (1603-1868), Japón, cuando se empezaron a usar pelotas hechas de tela y rellenas con frijoles, cascaras de nueces, piedras. Estas recibieron el nombre de “Ojami”. Le incorporaron al juego canciones tradicionales e infantiles japonesas. En esta época las mujeres eran, mayoritariamente, las que practicaban Otedama.

Ojami.

Su popularidad subió luego de la Segunda Guerra Mundial,  donde las mujeres guardaban en los ojamis frijoles y otros granos por contrabando alimentar a sus hijos. Esto ocasionó que los materiales para hacer las bolas se agotaran. Como consecuencia, Otedama se iba extinguiendo poco a poco de la cultura japonesa. Sin embargo, un grupo de vente personas en Niihama, a principios de la década de los 90, crearon el “Club de Otedama en Japón” con el fin de revivir esa tradición por todo el país. Declararon el 20 de septiembre como “el día del juego de Otedama”, celebrado anualmente con una gran convención. Tienen más de 1.000 miembros y más de 40 sucursales nacionales e internacionales.

El 16º Festival Anual Otedama. foto: Culturanews.com

Otedama se puede jugar solo o en grupo. Existen dos maneras de jugarlo: La primera es Nagedama: es similar al malabarismo de occidente. Se juega en patrón de ducha, donde los ojamis deben seguir a la pelota líder mientras entonan las canciones infantiles. Para los principiantes se juega con dos pelotas; para los experimentados con tres y hasta cuatro pelotas.

La otra manera, y la más popular, es Yosedama: El jugador extiende cinco ojamis en el suelo. Luego lanza un ojami al aire y con la misma mano atrapa uno del suelo. Se repite el procedimiento agarrando una pelota a la vez hasta que el jugador tenga cinco ojamis en la mano. Después, debe soltarlos y volver a jugar.

De Yosedama hay muchas variaciones. En este video una mujer le agrega dificultad al Otedama. Por ejemplo, en el modo 6, lanza un ojami con la mano derecha y con esa misma mano pone un puf en el dorso de la mano izquierda. Continua así hasta completar con los cuatro ojamis en la mano.

Ilustraciones para jugar Otedama.

Por el paso del tiempo se han perdido muchas letras de las canciones infantiles para jugar Otedama. Las abuelas japonesas son las que pueden recordar algunas letras. Un fragmento de una canción Otedama habla de la guerra Ruso-japonesa de 1897:

“Ranpan estalló y
comenzó la Guerra Ruso-Japonesa.
Soldados rusos escaparon rápidamente
(hasta que murieron), pero los soldados japoneses,
50,000 soldados (soldados Mikado),
se quedaron atrás. Mataron a todos y atacaron incluso a Harbin en
la batalla de julio 8vo. Tomó la cabeza de Kuropatkin (Kuropatkin),  y el General Togo (Mariscal) Mansai (finalmente una gran victoria a los diez)”.

Gracias al Club Otedama de Japón, este juego ha sido proyectado en varios países de mundo. El más reciente evento de Otedama fue el 27 de marzo de 2021. Como consecuencia de la pandemia se celebró virtualmente.

Video previo a la celebración de Otedama Festival de marzo de 2021.

Soy un malabarista deportivo. Tengo la maravillosa oportunidad de escribir para eJuggle. Me gusta la historia, la historia militar, la filosofía, la poesía, las historias raras, y las historias de terror y de horror.

Comments 2

  1. Nice article. The literal translation of otedama would be hand ball (o = common formal prefix + te = hand + dama/tama = ball/sphere). Similar to how kendama means sword ball (ken = sword + tama/dama = ball).

    As the videos suggest, there are many supporters of otedama, especially volunteer groups of older ladies in Japan. I learned a lot from my grandma, and family friends who were 60+ years old. They had grown up playing otedama a lot as children. Even today, many Japanese girls seem to receive otedama as toys or gifts when they are young, or learn to sew them when they are about 10-12 years old.

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