The Art of Yennega Circus

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The African continent did not expect that, with the innovative ideas of cultural managers such as Erin Stephens and Armand Ouendlamita, one of its countries would have one of the most successful independent circus projects.

Yennega Circus is a non-profit artistic and pedagogical association that seeks to promote, through shows and education, circus, music, and dance throughout the Burkina Faso region, West Africa. The circus is named after Yennega, princess of the kingdom of Dagomba, who was a warrior woman of equestrian skills, strong character and spirit, and considered the mother of the Mossi people in Burkina Faso. The logo of the group pays tribute to her excellency:

The organization began to develop after Erin Stephens’ visit to Africa in 2018 as a delegate for the organization of the first IJA Regional Competition (IRC) in Benin, within the framework of the African Juggling Convention. Here she met circus performer and IRC winner Armand Ouendlamita, whom she became friends with. The following year, Erin returned to the African continent. On that second trip, she went to visit Armand and really connected to the Burkina Faso juggling community.

Armand told Erin he had a dream of starting a circus school. After that, Erin, Armand, and Valentin Sankara, an active supporter of the development of the Burkinabé circus, pooled their knowledge and devised a plan to create a professional circus school and performance company in Burkina Faso, where the passion and love for the circus is limitless.

On the left, Valentin Sankara; in the middle, Erin Stephens; on the right, Armand Ouendlamita.

Armand had created a show company called “Hiérarchie du Baobab”, in 2016. Other members of Yennega Circus had been part of that company and transitioned to be part of the new organization.

Yennenga Circus was created in Ouagadougou, the capital of Burkina Faso. It is made up of jugglers, dancers, and professional circus musicians. They are: Nadege Kientega, Kouza Kone, Richmond N’do, Ahmed Diabate, Kassim Konate, Edgard Sanou, Armand Ouendlamita, and Erin Stephens. Valentin Sankara is the group administrator. They train on a stage called “Theater of Hope” which is in a small theater built by comedy actor Hyppolite Ouangrawa in order to provide the community with a place of entertainment and arts education for young people. The place is open to the sun, with temperatures that vary between 20° C to 40° C (68°-104° F). The morning heat makes workouts difficult but their rehearsals are four hours a day, three days a week; although sometimes they work five days a week, six hours a day.

They were months of hard work where the group, under the artistic direction of Armand Ouendlamita, gave birth to their first show called “Jonglemania,” a show with innovative sequences that open the imagination to thousands of possibilities that exist in the world of juggling mixed with traditional Burkina Faso dance and music. Armand emphasized bringing new ideas and diversity to the show. Erin Stephens gave all of her knowledge in juggling routines with integrations of aesthetically planned patterns. Nadege, the group’s dancer, does the millimeter-perfect choreography, and helps to combine the jugglers’ movements with the music.

Link to the show “Jonglemania” promo video: https://www.facebook.com/103398844876788/videos/4325794117449354/

They made their debut at the Burkina Faso Circus Arts Festival, with the support of the French Institute of Bobo-Dioulasso. Due to the COVID-19 pandemic, several of their shows were rescheduled or canceled. They will perform at the Intercultural Meeting of Circus in Abidjan, in the Ivory Coast, in March 2020; at the French Institute of Ouagadougou, in April; and at the Festival Gala of the International Jugglers Association, in July.

Some members of the group have experience teaching circus. For example, Edgard Sanou teaches juggling, unicycle, and acrobatics classes every week at a reintegration center for children and at a social circus group in his town. Armand, Kouza and Richmond have taught circus arts at a center for street children. Yennega Circus has given workshops in a French school; they recently taught a circus workshop for three days at an orphanage in Burkina Faso.

Yennega Circus juggling workshop at the French school in Ouagadougou.

In Africa it is an almost impossible mission to get circus equipment. Juggling props at the Yennenga Circus were donated by Erin Stephens and the community of jugglers of the world. They also borrowed equipment from other supportive organizations of the city. K8, the juggling prop company, announced that it will donate 9 LED glow juggling clubs. The group will soon organize an online prop collection to build their own supply of materials.

Yennega Circus has a vision to create a circus school where young people can professionally graduate from the circus arts. Then they would become members of the performance company. At the moment Yennenga Circus works hard to spread juggling throughout Burkina Faso and West Africa.

El arte de Yennega Circus

El continente africano no esperaba que, con las innovadoras ideas de gestores culturales como Erin Stephens y Armand Ouendlamita, uno de sus Estados tuviera uno de los proyectos de circo independientes más prósperos.

Yennega Circus es una organización artística y pedagógica sin fines de lucro que busca promover, por medio de espectáculos y talleres, el circo, la música, y la danza en toda la región de Burkina Faso, África occidental. Su nombre es una maravillosa exaltación a Yennega: princesa del reino de Dagomba; mujer guerrera de habilidades ecuestres, de carácter y espíritu fuertes, considerada la madre del pueblo Mossi, Burkina Faso. En el logotipo el grupo le rinde un excelente homenaje.

La organización comenzó a desarrollarse luego de la visita de Erin Stephens a África como delegada para la organización de la primera competencia regional (IRC) en Benín, de la IJA, en el marco de la Convención Africana de Malabaristas, en el año 2018. Allí conoció al artista de circo y ganador de la IRC, Armand Ouendlamita, de quien se hizo amiga. Al año siguiente, Erin volvió al continente africano. En ese segundo viaje recogió la región de Burkina Faso. Tuvo contacto con la comunidad de malabaristas y con activistas culturales de allí. Erin, Armand, y Valentin Sankara, partidario activo del desarrollo del circo burkinés, juntaron sus conocimientos e idearon un plan para crear una escuela de circo y una compañía de espectáculos en ese Estado, donde la pasión y el amor por el circo son ilimitables.

A la izquierda, Valentin Sankara; en el medio, Erin Stephens; a la derecha, Armand Ouendlamita.

Armand tenía el sueño de iniciar una escuela de circo. Sin embargo creó una compañía de espectáculos llamada Hiérarchie du Baobab, en 2016. Otros miembros de Yennenga Circus tenían sus compromisos con otros grupos, pero se trasladaron de país para la formación de la organización.

Yennega Circus fue creado en Uagadugú, capital de Burkina Faso. Está conformado por malabaristas, bailarinas, y músicos de circo profesionales. Ellos son: Nadege Kientega, Kouza Kone, Richmond N’do, Ahmed Diabate, Kassim Konate, Edgard Sanou, Armand Ouendlamita, y Erin Stephens. Valentin Sankara es el administrador del grupo. Entrenan en un escenario llamado “Teatro de la Esperanza”. Es un pequeño teatro construido por el actor de comedia Hyppolite Ouangrawa con el fin de proporcionarle a la comunidad un lugar de entretenimiento y educación artística para los jóvenes. El lugar está abierto al sol, con temperaturas que varían entre 20 °C a 40 °C. El calor de la mañana dificulta los entrenamientos. Sus ensayos son de cuatro horas diarias, tres días a la semana; aunque en ocasiones trabajan cinco días a la semana, seis horas diarias.

Fueron meses de arduo trabajo donde el grupo, bajo la dirección de Ahmed Diabote, dio a luz a su primer espectáculo llamado “Jonglemania”: un show con secuencias  innovadoras que abren la imaginación a miles de posibilidades que hay en el mundo del malabarismo, mezclado con la danza y la música tradicionales de Burkina Faso. Armand Ouendlamita, director artístico, hizo énfasis en aportar ideas nuevas y darle diversidad al espectáculo. Erin Stephens dio todos sus conocimientos en rutinas de malabares con integraciones de patrones estéticamente planeados. Nadege, la bailarina del grupo, hace la coreografía milimétricamente perfecta, y ayuda a combinar los movimientos de los malabaristas con la música.

Enlace del espectaculo “Jonglemania”: https://www.facebook.com/103398844876788/videos/4325794117449354/?__so__=channel_tab&__rv__=all_videos_card

Hicieron su debut en el Festival de Artes del Circo de Burkina Faso, con el apoyo del Instituto Francés de Bobo-Dioulasso. Debido a la pandemia del COVID-19, varios de sus espectáculos fueron reprogramados o cancelados. Van a actuar en el encuentro intercultural del circo de Abidjan, en Costa de Marfil, en marzo de 2020; en el Instituto Francés de Ouagadougou, en abril; y en la Gala del Festival de la Asociación Internacional de Malabaristas, en julio.

Algunos miembros del grupo tienen experiencia enseñando circo. Por ejemplo, Edgard Sanou da clases de malabares, monociclo, y acrobacia cada semana en un centro de reintegración para niños, y en un grupo de circo social de su localidad. Armand, Kouza y Richmond han enseñado artes circenses en un centro para niños de la calle. Yennega Circus ha dado talleres en una escuela francesa; actualmente imparten un taller de malabarismo durante tres días en un orfanato de Burkina Faso.

Taller de malabares de Yennega Circus en la escuela francesa de Uagadugú.

En África es una misión casi imposible conseguir objetos de malabarismo. Los  que tiene Yennega Circus fueron donados por Erin Stephens y por la comunidad de los malabaristas del mundo. También usan objetos prestados de circos de la ciudad. K8, la compañía de juguetes de malabares, anunció que donará nueve clavas de luces LED. El grupo buscará una colección de accesorios en línea para construir sus propios objetos de malabares.

Yennega Circus tiene la visión de crear una escuela de circo donde los jóvenes puedan graduarse profesionalmente de las artes circenses. Luego ellos se convertirían en miembros de la compañía. Por el momento Yennega Circus trabaja fuertemente para llevar el malabarismo por todo el continente africano.

Soy un malabarista deportivo. Tengo la maravillosa oportunidad de escribir para eJuggle. Me gusta la historia, la historia militar, la filosofía, la poesía, las historias raras, y las historias de terror y de horror.

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