Victor Bortar – Juggler of the Patriotic War of the Soviet People

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Historical data estimates that the Soviet republics lost around 27 million people after the start of the German invasion in 1941, which ended four years later. To defend their peoples, the State recruited all the people who could serve, in any way, in the armed forces.

After the Bolshevik revolution of 1919, the circus was nationalized and created a very close circus-state relationship. In the great patriotic war, the Moscow circus sent artists to military battalions. Other circuses, of all kinds, did the same with their members or with the children of their members who were of legal age, as is the case of Victor Bortar.

Groups of artists did not exactly go to fight on the front line: they were brought to perform before the troops and raise the spirits of the soldiers, bring them food, carry, and send letters from their loved ones. In war you live for everything; there is room for surprise.

Victor Roslavlev, stage name Victor Bortar, was an unknown juggler for those who do not know about the circus in the Soviet Union. Also, his life, unfortunately, was short.

Victor Bortar and Georg Tarakhno.

Victor was born in 1920, in St. Petersburg. His mother, Anna Nikolaevna Borisovskaya (1896-?) was a dramatic actress who graduated with honors from the theater school in Saint Petersburg. There, she met Victor’s father, director, and actor Boris Alexandrovich Roslavlev, from whom she would take the artistic pseudonym “Borisovskaya.” In 1926, Anna Nikolaevna married the clown Pyotr Georgievich Tarakhno.

In his book, “A Life Given to the Circus,” Tarakhno tells how he met his wife Anna Nikolaevna:

“(…) For the first time I saw Anna Nikolaevna in 1924, in Tsaritsyn. Artists of the dramatic theater often looked at the circus and came to us backstage, we visited them in the theater and behind the scenes. This is how we met Anna Nikolaevna. As Joan of Arc, she made a great impression on me. And then I was invited by her to the premiere of “Dowry” and I ventured to go backstage and present flowers to her.

In 1926, Borisovskaya became my wife. I couldn’t believe it for a long time. A woman of brilliant education, who knows three languages, performs on stage with great success, met many famous and talented people … And I am a clown, a couplet, newly literate, a man who has been wandering all his life. What could I offer him in exchange for that rich spiritual life? Will she be interested in me?”


While Anna Nikolaevna and Georg Tarakhno traveled together with different circuses on tour in different cities and Soviet republics, Victor was in the care of his father Boris Roslavlev, in Leningrad.

When Victor was ten years old, he went to live with his mother. Anna and Tarakan’s concern was Victor’s study. At that time, the circus was unstable: the tours were recurrent and there was no time to start the school year again.

Georg Tarakhno, Anna Nikolaevna, Victor Bortar and relatives. 

Thanks to the relationship between the circus and the State, any child of a circus artist could enter school the year he left school, without having to repeat the course. Victor’s parents located the closest school to the circus, and he was able to continue studying.

When he had free time, Victor watched the circus rehearsals, especially the training of the juggler Anatoly Kodanti, Tarakhno’s friend. From there his passion for juggling was born.

His stepfather Georg Tarakhno, who affectionately called him Viti or Vitya, saw the young man trying to juggle three balls. Tarakhno knew the technique and method of how to juggle; he didn’t actually know how to juggle, but his long experience gave him what little knowledge Victor needed.

So, he taught his son how to juggle. After a couple of tries, Victor managed to get it. Fascinated and hungry for knowledge, he asked how to spin a ball on his finger. Tarakhno wrote in his book a conversation with Victor:

“You are no longer little, you are eleven years old, you yourself know what it is to be a circus artist and, I hope, you understand that applause and flowers are not the main thing. And we’re going to find out. At school, you go from eight to eleven. After school, rehearse for, say, up to two hours. Then lunch and classes for hours until five. I hope you’re not going to drop out of school. You have to finish in ten years. It’s even hard without the sand…” he said-.

Victor was smiling and suddenly asked:

– And how long does it take to become a juggler?

– Depends on which juggler. If he is bad, he takes at least five years…

-And if he is good?

– Lifetime. There can be no time for a good juggler. He learns as long as he can catch.

And we laughed.

I will study and finish my term of ten years – Victor said – and I will be a juggler.”

Victor’s debut was in 1935, at the Arkhangelsk circus, when he was 15 years old. Tarakhno said that Victor would train four hours a day, end up with bloody hands, bruises on his face, and wouldn’t rest until he had the hard trick he was practicing. In addition, he began to be called Victor Bortar, a pseudonym that combines the first three letters of his mother’s surname and his stepfather’s.

Tarakhno guided his practices until a certain time. Victor trained until Tarakhno’s little knowledge of juggling was exhausted. So, he began to tell him about influential jugglers of the time, such as Enrico Rastelli, who was one of his inspirations.

Before his 20th birthday, Victor could juggle eight iron plates while he balanced a ball on his head; he threw four plates into the air and somersaulted, then caught them; he juggled torches. He had an extensive repertoire with which he could do two different shows.

Victor Bortar.

Victor met Alexander and Violetta Kiss, who were acquaintances of Tarakhno. A. Kiss wrote of his friendship with Victor:

“(…) Before the war, no one would have asked such a question. The name of the juggler Viktor Bortar (Roslavlev-Tarakhno) was well known in the country’s circuses. Despite his youth, he was one of the main masters of this complex genre.

(…) Once, while picking up dropped objects, I felt someone’s gaze on me. A man, a woman and a thin young man sat on the seats, the suitcases were nearby. I guessed it: new artists had arrived.

But why is the young man following my movements so closely? Under his gaze, they grew more uncertain. Instinctively I felt that a juggler had arrived. Circus performers almost always unmistakably recognize people in their profession. After all, he didn’t even glance at the rest of the performers in the arena.

A day later, I saw him at work for the first time. To the rhythm of music, the young man ran quickly into the arena. Four sticks gleamed in his hands. They walked obediently under his feet, two flying side by side, cascading. He then he took the ball in front of him, hit it and continued to juggle four sticks. This combination at that time was only possible for teachers.

He then he moved on to pyramids of balls and rolls. The young juggler rolled the ball very well. He walked on his face, from ear to ear, around his head and neck, on his hands on his head. The juggler lowered the ball from his forehead, caught it on his toe, and tossed it back to his forehead. He rolled the ball across his back, brought him down with his heel and caught it on his forehead.

The ball work lasted two or three minutes, but the audience watched it with interest, as it was full of original combinations. Then the artist went on to work with four plates: he threw two to the sides, two above, and with two he did a pirouette. He repeated this rhythm trick five or six times. Then the same pirouettes, but there were already four plates in the air.

This combination ended like this: four plates were thrown into the air, the artist did a pirouette, caught two, then again, a pirouette and two more. The audience gave him thunderous applause. On the da-capo, the juggler threw three torches from behind for quite some time. In the end, he juggled four. He threw the last torch almost under the dome and caught it on the carpet…

The next day at rehearsal, we met and began to show each other tricks, consult, point out mistakes. Little by little, we became friends. (…)”.

Anna Nikolaevna, Georg Tarakhno and Victor Bortar toured the cities of Irkutsk, Omsk, Tomsk, Novosibirsk, Chelyabinsk. The trio was at the height of the circus.

Victor, at the age of 19, received the “Distinction for Work” medal. Mikhail Ivanovich Kalinin, one of the fathers of the Soviet Union, presented him with this high award in the Kremlin. This motivated Victor to train much more.

Anna Nikolaevna, Victor Bortar, and Georg Tarakhno.

But not only was Victor an extraordinary juggler and prodigy, he was also very intelligent. He finished high school speaking French, German, and his native language. He wanted to go to university to become a journalist; he also wanted to be one of the best jugglers. However, the war loomed at the door.

In 1940, the winds of war were blowing in the world. Unfortunately, Victor had to enlist in the army. He served alongside his friends, circus performers, Misha Abakarov and Volodya Kuznetsov, in the armored tanker regiment.

In 1941, the German attack on Soviet villages began, Anna Nikolaevna and Georg Tarakhno experienced the German bombing of Minsk while working in the city’s circus. They migrated to Volgograd and spent nights and days enduring the terrible winter and dodging the dangerous paths of war. Anna was diagnosed with severe pneumonia. Sometime later, she recovered and continued acting alongside her husband.

While on tour to the Far East with the Vladivostok Circus, Anna and Georg received a letter about Victor’s fate, which read:

“… Once I met the soldiers of our unit. They said that they saw Vitya and Misha in the forest, they were on their way to Brest. After some time, another fellow soldier whom I knew claimed that Vitya and Misha and the regimental commander Bozhanov were in an armored car. The (German) bomb hit the car. It happened in the Schera River…”

Victor Bortar died in the war at the age of 21, in 1941. Artists who knew him described him as a child prodigy with an extraordinary future in the circus. Victor, before his 19th birthday, could juggle 8 plates while he balanced a ball on his head; he could throw four plates and do a somersault; he performed the statue trick like Rastelli or Bob Ripa, Igor Rudenko, Maxiiliano Truzzi…

The unfair thing about history is that great characters are devoured by time.

Victor Bortar – malabarista de la Gran guerra patria del pueblo soviético

Datos históricos estiman que las repúblicas soviéticas perdieron alrededor de 27 millones de personas tras el inicio de la invasión alemana en 1941, que terminó cuatro años después. Por defender sus pueblos, el Estado reclutó a todas las personas que pudieran servir, de algún modo, en las fuerzas armadas.

Luego de la revolución bolchevique de 1919, el circo se nacionalizó y creó una relación Circo-Estado muy estrecha. En la gran guerra patria, el circo de Moscú envió artistas a batallones militares. Otros circos, de toda índole, hicieron lo mismo con sus integrantes o con los hijos de sus integrantes que tuvieran mayoría de edad, como es el caso de Victor Bortar.

Grupos de artistas no fueron precisamente para combatir en la primera línea: fueron llevados para actuar ante las tropas y aumentar el ánimo de los soldados, llevarles alimentos, llevar y enviar cartas de sus seres queridos. En la guerra se vive de todo; hay espacio para la sorpresa.

Victor Roslavlev, de nombre artístico Victor Bortar, fue un malabarista desconocido para los que no sepan del circo en la Unión Soviética. Además, su vida, desafortunadamente, fue corta.

Victor Bortar y Georg Tarakhno.

Victor nació en 1920, en San Petersburgo. Su madre, Anna Nikolaevna Borisovskaya (1896- ¿?) fue una actriz dramática que se graduó con honores de la escuela de teatro en San Petersburgo. Allí, conoció al padre de Victor, el director y actor Boris Alexandrovich Roslavlev, de quién tomaría el seudónimo artístico de “Borisovskaya”. En 1926, Anna Nikolaevna contrae matrimonio con el payaso Pyotr Georgievich Tarakhno.

En su libro, Una vida entregada al circo, Tarakhno cuenta como conoció a su esposa Anna Nikolaevna:

“(…) Por primera vez vi a Anna Nikolaevna en 1924, en Tsaritsyn. Los artistas del teatro dramático a menudo miraban en el circo y venían a nosotros detrás del escenario, los visitábamos en el teatro y detrás de escena. Así es como conocimos a Anna Nikolaevna. Como Juana de Arco, me causó una gran impresión. Y luego fui invitado por ella al estreno de “Dowry” y me aventuré a ir detrás del escenario y presentarle flores.

En 1926, Borisovskaya se convirtió en mi esposa. No pude creerlo durante mucho tiempo. Una mujer de brillante educación, que sabe tres idiomas, actúa en el escenario con gran éxito, se reunió con muchas personas famosas y talentosas … Y soy un payaso, un pareado, recién alfabetizado, un hombre que ha estado vagando toda su vida. ¿Qué podría ofrecerle a cambio de esa rica vida espiritual? ¿Estará interesada en mí?”.

Georg Tarakhno.

Anna Nikolaevna.

Mientras Anna Nikolaevna y Georg Tarakhno viajaron juntos con diferentes circos en gira por diferentes ciudades y repúblicas soviéticas, Victor estaba a los cuidados de su padre Boris Roslavlev, en Leningrado.

Cuando Victor tenía diez años, se fue a vivir con su madre. La preocupación de Anna y Tarakhno era el estudio de Victor. En ese momento, el circo estaba inestable: las giras eran recurrentes y no había tiempo para iniciar de nuevo el año escolar.

Georg Tarakhno, Anna Nikolaevna, Victor Bortar y familiares.

Gracias a la relación del circo y el Estado, cualquier hijo de artistas circenses podía ingresar a la escuela en el año en que dejó de estudiar, sin necesidad de repetir el curso. Los padres de Victor ubicaron la escuela más cercana al circo y él pudo continuar estudiando.

Cuando tenía tiempo libre, Victor veía los ensayos del circo, en especial, los entrenamientos del malabarista Anatoly Kodanti, amigo de Tarakhno. Desde ahí nació su pasión por el malabarismo.

Su padrastro Georg Tarakhno, quien lo llamaba cariñosamente Viti o Vitya, vio que el joven intentaba hacer malabares con tres pelotas. Tarakhno sabía la técnica y el método de cómo hacer malabares; él no los hacía, pero su larga experiencia le dio el poco conocimiento que Victor necesitaba.

Entonces, le enseñó a su hijo a hacer malabares. Tras un par de intentos, Victor logró conseguirlo. Fascinado y con hambre de conocimiento, preguntó cómo girar una pelota en el dedo. Tarakhno escribió en su libro una conversación con Victor:

“- Ya no eres pequeño, tienes once años, tú mismo sabes lo que es ser un artista de circo y, espero, entiendes que los aplausos y las flores no son lo principal. Y vamos a averiguarlo. En la escuela, vas de ocho a once. Después de la escuela, ensaya durante, digamos, hasta dos horas. Luego almuerzo y clases durante horas hasta las cinco. Espero que no vayas a abandonar la escuela. Tienes que terminar en diez años. Incluso es difícil sin la arena… -Dije-.

Víctor estaba sonriendo y de repente preguntó:

– ¿Y cuánto tiempo se tarda en convertirse en malabarista?

– Depende de qué malabarista. Si es malo, toma al menos cinco años …

– ¿Y si es bueno?

– Toda la vida. No puede haber tiempo para un buen malabarista. Aprende siempre y cuando puede atrapar.

Y nos reímos.

Estudiaré y terminaré mi mandato de diez años – dijo Víctor – y seré un malabarista”.

El debut de Victor fue en 1935, en el circo Arkhangelsk, cuando tenía 15 años. Tarakhno dijo que Victor entrenaba cuatro horas al día, terminaba con las manos ensangrentadas, con moretones en la cara, y no descansaba hasta tener el truco difícil que estaba practicando. Además, comenzó a llamarse Victor Bortar, seudónimo que junta las tres primeras letras del apellido de su madre y de su padrastro.

Tarakhno guiaba sus prácticas hasta cierto tiempo. Victor entrenaba hasta que eran agotados los pocos conocimientos que tenía Tarakhno respecto al malabarismo. Entonces, le empezó a hablar de malabaristas influyentes de la época, como Enrico Rastelli, quien fue una de sus inspiraciones.

Antes de cumplir 20 años, Victor podía hacer malabares con ocho platos de hierro mientras equilibraba una pelota en su cabeza; lanzó cuatro platos al aire e hizo un salto mortal, luego los atrapó; hizo malabares con antorchas. Tenía un repertorio extenso con el que podía hacer dos espectáculos diferentes.

Victor Bortar.

Victor conoció a Alexander y Violetta Kiss, quien eran conocidos de Tarakhno. A. Kiss escribió sobre su amistad con Victor:

“(…) Antes de la guerra, nadie habría hecho tal pregunta. El nombre del malabarista Viktor Bortar (Roslavlev-Tarakhno) era bien conocido en los circos del país. A pesar de su juventud, fue uno de los principales maestros de este complejo género.

(…) Una vez, mientras recogía objetos caídos, sentí la mirada de alguien sobre mí. Un hombre, una mujer y un joven delgado se sentaron en los asientos, las maletas estaban cerca. Lo adiviné: habían llegado nuevos artistas.

Pero, ¿por qué el joven sigue mis movimientos tan de cerca? Bajo su mirada, se volvieron más inciertos. Instintivamente sentí que había llegado un malabarista. Los artistas de circo casi siempre reconocen inequívocamente a las personas de su profesión. Después de todo, ni siquiera echó un vistazo al resto de los artistas que estaban en la arena.

Un día después, lo vi en el trabajo por primera vez. A ritmo de música, el joven salió corriendo rápidamente a la arena. Cuatro palos brillaron en sus manos. Caminaron obedientemente bajo sus pies, volando dos a los lados, en cascada. Luego tomó la pelota en su frente, la golpeó y continuó haciendo malabares con cuatro palos. Esta combinación en ese momento solo era posible para los maestros.

Luego pasó a pirámides de bolas y rodaduras. El joven malabarista rodó muy bien la pelota. Caminaba sobre su rostro, de oreja a oreja, alrededor de su cabeza y cuello, sobre sus manos sobre su cabeza. El malabarista bajó la pelota de su frente, la atrapó en el dedo del pie y, lanzándola, se la devolvió a la frente. Rodó la pelota por su espalda, lo derribó con el talón y se la atrapó en la frente.

El trabajo con el balón duró dos o tres minutos, pero el público lo observó con interés, ya que estaba repleto de combinaciones originales. Luego el artista pasó a trabajar con cuatro platos: tiró dos a los lados, dos arriba, y con dos hizo una pirueta. Repitió este truco a ritmo cinco o seis veces. Luego las mismas piruetas, pero ya había cuatro platos en el aire.

Esta combinación terminó así: cuatro platos fueron lanzados al aire, el artista hizo una pirueta, atrapó dos, luego nuevamente una pirueta y dos más. El público le otorgó un aplauso estruendoso. En el da-capo, el malabarista lanzó tres antorchas desde atrás durante bastante tiempo. Al final, hizo malabares con cuatro. Arrojó la última antorcha casi debajo de la cúpula y la atrapó en la alfombra …

Al día siguiente en el ensayo, nos conocimos y comenzamos a mostrarnos trucos, consultamos, señalamos errores. Poco a poco, nos hicimos amigos. (…)”.

Anna Nikolaevna, Georg Tarakhno y Victor Bortar estuvieron de gira por las ciudades de Irkutsk, Omsk, Tomsk, Novosibirsk, Chelíabinsk. El trio estaba en el auge del circo.

Victor, a los 19 años, recibió la medalla “Distinción por el trabajo”. Mikhail Ivanovich Kalinin, uno de los padres de la Unión Soviética, le entregó este alto premio en el Kremlin. Esto motivó a Victor a entrenar mucho más.

Anna Nikolaevna, Victor Bortar, y Georg Tarakhno.

Pero no solo Victor era un malabarista extraordinario y prodigio, también, era muy inteligente. Terminó la secundaria hablando francés, alemán y su idioma natal. Quería ir a la universidad para convertirse en periodista; además quería ser uno de los mejores malabaristas. Sin embargo, la guerra asomaba a la puerta.

En 1940, soplaban aires de guerra en el mundo. Desafortunadamente, Victor tuvo que enlistarse en el ejército. Sirvió junto a sus amigos, artistas circenses, Misha Abakarov y Volodya Kuznetsov, en el regimiento petrolero blindado.

En 1941, comenzó el ataque alemán a los pueblos soviéticos, Anna Nikolaevna y Georg Tarakhno vivieron los bombardeos alemanes en Minsk mientras trabajan e el circo de la ciudad. Migraron a Volgogrado y pasaron noches y días soportando el terrible invierno y esquivando los peligrosos caminos de la guerra. Anna fue diagnosticada con neumonía grave. Tiempo después, se recuperó y continuó actuando junto a su esposo.

Cuando iban de gira hacia el lejano oriente con el Circo de Vladivostok Anna y Georg recibieron una carta sobre la suerte de Victor, que decía:

“… Una vez conocí a los soldados de nuestra unidad. Dijeron que vieron a Vitya y Misha en el bosque, se dirigían a Brest. Después de algún tiempo, otro compañero soldado que conocía afirmó que Vitya y Misha y el comandante del regimiento Bozhanov estaban en un automóvil blindado. La bomba (alemana) golpeó el coche. Sucedió en el río Schera …”.

Victor Bortar murió en la guerra a los 21 años, en 1941. Los artistas que lo conocieron lo describieron como un niño prodigio con un futuro extraordinario en el circo. Victor, antes de cumplir 19 años, podía hacer malabares con 8 platos mientras rebotaba una pelota en la cabeza; podía lanzar cuatro platos y hacer un salto mortal; realizaba el truco de la estatua como Rastelli o Bob Ripa, Igor Rudenko, Maxiiliano Truzzi…

Lo injusto de la historia es que a los grandes personajes se los devora el tiempo.

Soy un malabarista deportivo. Tengo la maravillosa oportunidad de escribir para eJuggle. Me gusta la historia, la historia militar, la filosofía, la poesía, las historias raras, y las historias de terror y de horror.

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