Women in Juggling History

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Throughout history, we can see that women played a leading role in the evolution of juggling. In some cultures, which we will see below, even the art of throwing objects into the air is exclusive to the female gender.

The most notorious case, and at the same time the oldest record of juggling that exists, are the hieroglyphs in Beni Hassan, a town in Middle Egypt. Those representations date from the years 1994-1781 BC. and they are in the necropolis BH-17, BH-15 and BH-4 (BH: Beni Hassan). The first belongs to Khety, or Jety; the second is from Baqet III, Khety’s father; and the third is from the monarch khnumhotep IV.

Khety tomb.

Baqet III tomb.

Khnumhotep IV tomb.

In the three tombs we can clearly see several women juggling three balls. The men did other activities, such as construction, etc. There is a discussion between professional anthropologists and archaeologists as to whether juggling at this time was performed as a sport, along with acrobatics, or as a religious rite. If you want to know more details about juggling in ancient Egypt you can read my article here.

On the Asian continent we have the popular Japanese children’s pastime called Otedama, which translates as “Pufs” or “bean bag.” It consists of throwing a ball while grabbing the largest number of balls from the floor. The level of difficulty increases as you chant traditional Japanese rounds and perform different juggling patterns.

This game comes from the Neo-Hittite era, in the Anatolian peninsula, Asia Minor, around 1,200 BC. At first sheep’s heel bones were used for playing. At the end of the Edo period (1603-1868) they used cloth balls, which they called “Ojami.” They were filled with beans, walnut shells, or small stones. And at the same time traditional songs were incorporated that described, for example, military victories, or events of the time. During periods of food scarcity in World War II, the Ojami were used by mothers to hide food and thus provide for their children.

Otedama is practiced only by women. Due to the evolution of new generations, this game has lost recognition. Currently there is a group called Club Otedama that is in charge of keeping this tradition alive through workshops and talks. If you want to know more, you can read my article about Otedama here.

In the middle of the Pacific Ocean, 800 kilometers from the islands of Fiji and Samoa, lies Tonga. It has at least 170 small islands, and is popular for being one of the best in hospitality and for being the place where there are the most female jugglers. In the traditional Hiko dance, women juggle tui tui nuts in a shower pattern while dancing and singing lyrics that most have no translation, as their meaning is not known.

Tui tui nuts.

That dance dates from approximately 3,000 years ago. Mythologically, it is said that Hiko was born when Hikuleo, the goddess of the underworld, kidnapped those who approached her kingdom without her permission. She would take out their eyes and put them in a container; then the souls juggled with them. The rumor got away and reached the Tongans, who began to juggle as a tradition. Women only juggled during the day, since at night is when lost souls left their lairs and went up to the underworld where, if they were seen juggling, they were punished by taking their eyes off them.

Unfortunately, there are no historical records about Hiko. Tonga’s leading historian died and her daughter does not know the roots. What is known, before the 16th century, is thanks to oral tradition and mythical writings.

The first person to record juggling in Tonga was George Foster, a scientist on Captain James Cook’s second voyage, between 1772-1775. Foster, after seeing a group of gathered women juggling, wrote: “This girl, vivacious and calm in her actions, played with five pumpkins, the size of small apples, perfectly globular… She threw them into the air, one after another continuously, and he never failed to catch all of them with great skill, at least for a quarter of an hour.”

First photographic records of female jugglers in Tonga.

On other islands of Tonga you can find the Vava’u group, who prefer the fire swing to throwing juggling. This is practiced, mostly, by men.

The arrival of new technologies in Tonga has caused a decrease in the percentage of girls who want to learn Hiko. However, Queen Salote College keeps this tradition alive with festivals and workshops open to all women.

The Shoshoni, of Wyoming, United States, are a group of indigenous tribes of the Uto-Aztec language of the Numid subfamily. They, excellent antelope hunters and dancers, had a particular contest: Na-wa-ta-pi ta-na-wa-ta-pi. It translates “throw with the hand.” It’s a game for women only (they weren’t allowed to hunt due to menstruation) where the objective was to keep two or more balls in the air, simultaneously. The women agreed on a specific point of arrival, usually a tree, and went to it, as in a race, while juggling. This contest is believed to be the beginning of Joggling (running while juggling). The first to cross the finish line, without having dropped a ball, won.

The balls they used, are about an inch in diameter, and made of clay or plaster. They had the color of the owners’ preference. The existing ones are painted blue, red and white. On some occasions they used stones worn with water.

Balls that were used for Na-wa-ta-pi ta-na-wa-ta-pi.

The anthropologist and ethnographer, George A. Dorsey, was the first person, outside of the tribe, to witness this game. He thus he spoke about it for the 1900 edition of the American Folklore magazine:

“We weren’t lucky enough to see real competition among women for their ability to juggle these balls, but it was seen enough in the hands of the women from whom the games were sourced to make it perfectly clear that they were experts in the field and he had such control over the movement of the balls that it could only come from prolonged practice. All Shoshoni who were questioned on this point stated that women had long known the art of juggling and that prior to the arrival of whites in Wyoming, gambling contests among women were one of their most common forms of juggling play.”


Mujeres en la historia del malabarismo

A lo largo de la historia, podemos ver que las mujeres tuvieron un papel protagónico en la evolución del malabarismo. En algunas culturas, que veremos a continuación, incluso, el arte de lanzar objetos al aire es exclusivo del género femenino.

El caso más notorio de lo anterior, y a la vez el registro más antiguo de malabarismo que existe, son los jeroglíficos en Beni Hassan, localidad de Egipto medio. Aquellas representaciones datan de los años 1994-1781 A.C. y están en las necrópolis BH-17, BH-15 y BH-4 (BH: Beni Hassan). La primera pertenece a  Khety, o Jety; la segunda es de Baqet III, padre de Khety; y la tercera es del monarca khnumhotep IV.

Tumba de Khety.

Tumba de Baqet III.

Tumba de khnumhotep IV.

En las tres tumbas podemos ver claramente a varias mujeres haciendo malabares con tres pelotas. Los hombres hacían otras actividades, como construcción, etc. Existe una discusión entre profesionales antropólogos y arqueólogos entre si el malabarismo en esta época era realizado como deporte, junto a las acrobacias, o como un rito religioso. Si quieres saber más detalles acerca del malabarismo en el antiguo Egipto puedes leer mi artículo aquí.

En el continente asiático tenemos el popular pasatiempo infantil japonés llamado Otedama, que traduce “Pufs” o “bolsa de frijoles”. Consiste en lanzar una pelota mientras agarras del piso la mayor cantidad de pelotas. El nivel de dificultad va aumentando a medida que cantas rondas tradicionales de Japón y realizas diferentes patrones de malabarismo.

Este juego proviene de la era neo-hitita, en la península anatólica, Asia Menor, de hace aproximadamente 1.200 A.C. Al principio se usaron huesos de talón de oveja para jugar. Al final del periodo Edo (1603-1868) usaron bolas de telas, que llamaron “Ojami”. Estaban rellenas de frijoles, cascaras de nueces o piedras pequeñas; y a la vez se incorporaron canciones tradicionales que describían, por ejemplo, victorias militares, o sucesos de la época. Posteriormente, en la Segunda Guerra Mundial, los Ojami fueron usados por las madres para esconder comida y así alimentar a sus hijos.

Otedama es practicado solo por mujeres. Debido a la evolución de las nuevas generaciones, este juego ha perdido reconocimiento. Actualmente hay un grupo llamado Club Otedama que se encarga de mantener viva esta tradición por medio de talleres y conversatorios. Si deseas saber más, puedes leer mi artículo sobre Otedama aquí. ´

En medio del océano pacifico, a 800 kilómetros de las islas Fiji y Samoa, se encuentra Tonga. Tiene, al menos, 170 islas pequeñas, y es popular por ser una de las que brinda mejor hospitalidad y por ser el lugar donde hay más mujeres malabaristas. En el baile tradicional Hiko, las mujeres hacen malabares en patrón de ducha con nueces de tui tui mientras danzan y cantan letras que la mayoría no tiene traducción, pues su significado no se conoce.

Nueces tui tui.

Esa danza viene de hace aproximadamente 3.000 años. Mitológicamente, se dice que Hiko nació cuando Hikuleo, la diosa del bajo mundo, raptaba a los que se acercaban a su reino sin permiso. Les sacaba los ojos y los ponía en un recipiente; luego las almas hacían malabares con ellos. El rumor se escapó y llegó a los tonganos, quienes empezaron a hacer malabarismo como tradición.

Las mujeres solo hacían malabares en el día, puesto que en la noche es cuando las almas perdidas salían de sus guaridas y subían el mundo terrenal donde, si las veían con malabares, las castigan quitándoles los ojos.

Desafortunadamente, no hay registros históricos acerca de Hiko. El principal historiador de Tonga murió y su hija no conoce sus raíces. Lo que se sabe, de antes del siglo XVI, es gracias a la tradición oral y escritos míticos.

La primera persona en registrar el malabarismo en Tonga fue George Foster, científico del segundo viaje del capitán James Cook, entre 1772-1775. Foster, luego de ver a un grupo de mujeres reunidas haciendo malabares, escribió: “Esta chica, vivaz y tranquila en sus acciones, jugaba con cinco calabazas, del tamaño de manzanas pequeñas, perfectamente globular (…) Ella los tiró al aire, uno tras otro continuamente, y nunca falló al atrapar todas ellas con gran destreza, al menos, durante un cuarto de hora”.

Primeros registros fotográficos de las malabaristas en Tonga.

En otras islas de Tonga se encuentra el grupo Vava’u, que prefiere el swing de fuego que al malabarismo de lanzamiento. Este es practicado, mayoritariamente, por hombres.

La llegada de nuevas tecnologías a Tonga ha causado que disminuya el porcentaje de niñas que quieran aprender Hiko. Sin embargo, el colegio Queen Salote Collage mantiene viva esta tradición con festivales y talleres abiertos para todas las mujeres.

Los Shoshoni, de Wyoming, Estados Unidos, son un grupo de tribus indígenas de lengua Uto-aztecas de la subfamilia númida. Ellos, excelentes cazadores de antílopes y bailarines, tenían un particular concurso: Na-wa-ta-pi ta-na-wa-ta-pi. Traduce “lanzar con la mano”. Trata de un juego solo para mujeres (ellas no tenían permitido cazar debido a la menstruación) en donde el objetivo era mantener dos o más pelotas en el aire, simultáneamente. Las féminas se ponían de acuerdo sobre un punto en específico de llegada, por lo general un árbol, e iban a él, como en una carrera, mientras hacían malabarismo. Se cree que este concurso es el inicio de Joggling (correr al tiempo que haces malabares). La primera que cruzaba la meta, sin haber dejado caer alguna pelota, ganaba.

Las pelotas que usaron, de aproximadamente una pulgada de diámetro, estaban hechas de barro o de yeso. Tenían el color de preferencia de las dueñas. Las existentes están pintadas de azul, rojo y blanco. En algunas ocasiones usaban piedras desgastadas con el agua.

Pelotas que se usaron para Na-wa-ta-pi ta-na-wa-ta-pi.

El antropólogo y etnógrafo, George A. Dorsey, fue la primera persona, fuera de la tribu, en presenciar este juego. Así  habló sobre esto para la edición de la revista de Folclore estadounidense en 1900:

“No tuvimos la suerte de ver una competencia real entre las mujeres por su habilidad para hacer malabares con estas pelotas, pero se vio lo suficiente en manos de las mujeres de quienes se obtuvieron los juegos para dejar perfectamente claro que eran expertas en la materia y poseía tal control sobre el movimiento de las bolas que sólo podía provenir de una práctica prolongada. Todos los Shoshoni que fueron interrogados sobre este punto declararon que las mujeres conocían desde hacía mucho tiempo el arte del malabarismo y que, antes de la llegada de los blancos a Wyoming, los concursos de apuestas entre las mujeres eran una de sus formas más comunes de juego”.

Soy un malabarista deportivo. Tengo la maravillosa oportunidad de escribir para eJuggle. Me gusta la historia, la historia militar, la filosofía, la poesía, las historias raras, y las historias de terror y de horror.

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